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  • Si dice tropico ciascuno dei due paralleli terrestri aventi latitudine pari all'angolo di inclinazione tra l'equatore terrestre ed il piano dell'eclittica, che è il piano rispetto cui avviene il moto di rivoluzione della Terra attorno al Sole.

    Nello specifico, i due tropici sono:

    - il tropico del Cancro, con latitudine 23° 26' 16'' Nord;

    - il tropico del Capricorno, avente latitudine 23° 26' 16'' Sud.

    Nella seguente immagine abbiamo illustrato la posizione dei due tropici su una cartina della Terra.

     

    Tropico

     

    Per capire fino in fondo la definizione di tropico occorre rispolverare qualche semplice nozione di Astronomia.

    L'equatore terrestre è inclinato di circa 23° rispetto al piano dell'eclittica, che è il piano sul quale avviene il moto di rivoluzione della Terra attorno al Sole.

     

    Inclinazione equatore

     

    A causa di tale inclinazione la luce del Sole non incide mai la Terra con la stessa angolazione nel corso del moto di rivoluzione, e ciò fa sì che si susseguano le quattro stagioni (intervallate da solstizi ed equinozi).

    In particolare:

    - nel solstizio di giugno i raggi del Sole sono perpendicolari alla fascia terrestre con latitudine 23° 26' 16'' Nord;

    - nel solstizio di dicembre, i raggi del Sole sono perpendicolari alla fascia terrestre con latitudine 23° 26' 16'' Sud.

    Cosa centra tutto questo con i tropici?

    Molto semplicemente, è stato assegnato un nome specifico alle zone della Terra in cui i raggi del Sole incidono perpendicolarmente la superficie nei giorni dei solstizi: tropico del Cancro e tropico del Capricorno.

    Tali nomi, dati circa 2000 anni fa, discendevano dalla costellazione in cui il Sole rientrava durante i solstizi. A causa del fenomeno della precessione degli equinozi ad oggi il Sole in corrispondenza dei solstizi non appare più in tali costellazioni, ma si è convenuto di mantenere i nomi dei due tropici inalterati.

    Tropico del Cancro

    Qui di seguito elenchiamo le principali caratteristiche del tropico del Cancro:

    - si trova nell'emisfero boreale, ossia nell'emisfero a nord dell'equatore.

    - Durante il solstizio d'estate il Sole si trova allo zenit del tropico del Cancro, ossia esattamente sulla testa di un osservatore posto sul tropico; in tale giorno hanno inizio l'estate nell'emisfero boreale e l'inverno nell'emisfero australe.

    - Prendendo come riferimento il meridiano di Greenwich e procedendo verso ovest, il tropico del Cancro attraversa i seguenti mari e Paesi: Mauritania, Sahara Occidentale, Oceano Atlantico, Bahamas, Golfo del Messico, Messico, Golfo di California, Oceano Pacifico, Taiwan, Mar Cinese Meridionale, Cina, Birmania, Bangladesh, India, Mar Arabico, Oman, Emirati Arabi, Arabia Saudita, Mar Rosso, Egitto, Libia, Niger, Mali, Algeria.

    Tropico del Capricorno

    Ecco le principali caratteristiche del tropico del Cancro: 

    - è situato nell'emisfero australe, emisfero a sud dell'equatore.

    - Durante il solstizio di dicembre il Sole si trova allo zenit del tropico del Capricorno ed in tale giorno hanno inizio l'inverno boreale e l'estate australe.

    - Prendendo come riferimento il meridiano di Greenwich e procedendo verso ovest, il tropico del Capricorno attraversa i seguenti mari e Paesi: Oceano Atlantico, Brasile, Paraguay, Argentina, Cile, Oceano Pacifico, Australia, Oceano Indiano, Madagascar, Mozambico, Sudafrica, Botswana, Namibia.

    Lunghezza dei tropici

    A causa dell'interazione gravitazionale della Terra con Sole e Luna, l'inclinazione dell'asse di rotazione terrestre è soggetta ad una variazione ciclica compresa tra 22,5° e 24,5°, che si completa in un periodo di 41000 anni.

    A causa di tale fenomeno ogni anno, seppur di pochissimo, i due tropici si avvicinano all'equatore e quindi risulta impossibile calcolarne la lunghezza esatta.

    Tuttavia, assumendo con buona approssimazione che la Terra sia perfettamente sferica, possiamo affermare che la lunghezza dei tropici è di circa 37 768 km.

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